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卫星互联网是一场没有赢家的“太空竞赛”

    作者:雷锋网    时间:2015年07月28日    浏览次数: 收藏
导读:为了解决全球范围内的上网问题,巨头公司已经开始了军备竞赛。在这场军备竞赛中,作为新兴代表的Elon Musk 获得了谷歌的支持。同样,Musk
为了解决全球范围内的上网问题,巨头公司已经开始了“军备竞赛”。在这场“军备竞赛”中,作为新兴代表的Elon Musk 获得了谷歌的支持。 同样,Musk 的好朋友Greg Wyler,OneWeb公司创始人得到了维珍集团和维珍集团创始人Richard Branson的支持。现在他们有机会将高速卫星互联网连接服务,销售给世界上数十亿至今还无法上网的人类。

正是看到了这里的商机,所以Musk 正逐渐将公司转型成为一家全球性的通讯公司,与Comcast和Verizon等通信巨头展开正面竞争。就在上个月,据报道SpaceX向美国联邦通信委员会提交了申请,希望可以测试高速卫星互联网连接服务系统。Musk表示,如果时机恰当,他还可以为火星殖民计划提供互联网访问服务。

“高昂的”雄心

卫星互联网计划目前遇到的最主要问题就是延时,也就是说,卫星收到一个请求再进行回应,这之间的时间差会相当久。这对于一些实时/近实时应用程序(比如线上游戏或像Skype类即时工具)来说,影响非常大。

Musk和Wyler希望可以消灭延时问题,因此他们决定将卫星放置在所谓的“近地轨道”上,距离地球大约有100到1250英里。相对于其他卫星来说,这个距离显然距离地球更近,SpaceX和OneWeb两家公司也因此可以将卫星互联网的时延从500毫秒减少到20毫秒——差不多可以满足美国家庭光纤互联网的内容传输。

不过,当卫星互联网依靠缩短与地球之间的距离解决了速度问题,另外一个问题却随之而来,和那些在地球22000英里远的地球同步轨道上的卫星不同,互联网卫星由于距离地球较近,因此覆盖面就不会那么广泛了。这意味着,SpaceX和OneWeb公司不得不要发射更多卫星,才能覆盖整个地球。今年初,Wyler在接受国外媒体采访时透露,OneWeb计划构建一个由约700颗卫星组成的卫星网络,而Musk也表示SpaceX卫星网络内的卫星数量将会达到4000颗左右。

听上去,他们的计划真的雄心勃勃,但是从过往人类发射太空卫星的历史来看,如果Musk和Wyler想要实现他们的目标,所花费的成本势必将会是一个天文数字。

Musk和Wyler从一开始就提出在近地轨道发射卫星,这样才能提供高速的互联网服务。但实际上,早在上世纪90年代,一些公司就已经发射过这样的卫星了,其中最著名的就是由比尔盖茨、早期蜂窝数据服务企业Craig McCaw,以及沙特王子Alwaleed bin Talal共同投资的Teledesic公司。当时,这家被媒体吹捧上天的公司准备发射840颗卫星,但是由于种种问题他们未能如愿。更悲剧的是,这家公司在2002年倒闭了,并且在2003年将其无线频谱权限转让给了美国联邦通信委员会。Teledesic以及当时同类型公司的失败让很多业界观察家对“互联网卫星”概念嗤之以鼻,所以这也是目前业内对于Musk 的卫星计划并没有抱以很高的热情。

 

“实际上,庞大的卫星网络会让效率变得非常低。”

 

Roger Rusch说道,他是一名卫星通讯行业的分析师。Roger承认,相比于上世纪90年代,如今SpaceX和OneWeb公司希望使用的小卫星成本不会太高,但是价格也绝不会太低。“这些卫星成本只是相对便宜一些,但要知道,你需要的卫星数量是近4000颗,因此如果想要降低成本,那么每颗卫星至少要便宜1000倍。”

Facebook首席执行官马克扎克伯格去年在Internet.org上发表了一篇博文,其中也提到过提供卫星互联网服务的可能性。Internet.org是小扎联合创立的一个非营利性组织,希望在全世界范围内提供互联网服务。但是根据网媒The Information透露,由于高昂的成本,小扎已经放弃了这个想法。

控制问题

控制成本非常重要!因为Space X和OneWeb公司的首要目标是为发展中国家的人们提供互联网服务,而不是为了让那些企业家和高管在自己的豪宅里查收电子邮件,这意味着卫星互联网服务的订购费用肯定不会太高。

此外,Rusch表示,光纤互联网连接和无线移动数据套餐如今已经在全世界快速铺展,如果数十亿人能够享受到更廉价的互联网服务,那么过去那种有线互联网服务很可能将会被终结。

即便SpaceX和OneWeb能够搞定价格问题,他们还需要和一些“地面”通讯协议对抗。虽然Wyler表示他旗下的OneWeb 公司拥有Teledesic的无线频谱,但据该公司投资人,维珍集团的Branson透露,这个无线频谱还不足以落地。

“Wyler的确有无线频谱权限,但是对于其他网络来说,并没有太多空间了,”Branson说道,“如果Elon Musk也想进入无线互联网领域,理论上,他应该和我们捆绑在一起。打个赌,我会说,我们和Musk双方应该更有机会在一起合作,而不是分开各自单搞。”

为了不受技术专利授权的影响,Musk希望利用一项基于激光传输数据的新技术,上个月,他们向美国联邦通信委员会提交了专利申请,但是目前尚未有任何进展。

互联网,落地

 

 

但是,要说有谁清楚挖掘光纤管道和构建卫星网络的成本,那肯定是Wyler无疑。

Wyler 创建的第一家计算机零件公司名叫Silenet Systems,1999年,他将该公司以1亿美元的价格出售了。之后,他又创建了互联网服务提供公司Terracom,在卢旺达构建自主网络基础设施,包括光纤管道和蜂窝数据发射塔。Wyler在2007年以2000万美元的价格卖掉了Terracom,并开始着手创建卫星互联网公司O3b。

O3b 通过中距离地球卫星,提供互联网服务。实际上,选择中距离地球卫星,也是对近地卫星轨道和地球同步卫星轨道之间的一种妥协。该公司因此不需要发射数百颗卫星,但是其互联网服务时延达到了150毫秒,虽然这一时延也不短,但也算合理。SpaceX和WebOne希望能将互联网服务直接销售给终端用户,然而O3b公司的策略并不是如此,他们将自己的服务卖给一些偏远国家地区的互联网服务提供商,比如库克群岛之类。这些偏远国家地区的互联网服务提供商会将O3b的卫星互联网连接在转换成为蜂窝数据网络或有线互联网网络连接服务。

Wyler在谷歌曾短暂工作过一段时间,去年他又离开了O3b公司。为了解决成本问题,他似乎已经有了一些具体的设想。Wyler认为,如果让每个用户单独购买这种卫星互联网服务似乎不太现实,他希望通过与一些公共场所合作,比如学校和医院,然后通过他们再提供WiFi连接服务。

至于SpaceX,他们的主要目的是希望找到一些能让太空旅行更加便宜的方法。Musk和他的公司可能会找到一些方法,让制造和部署卫星变得更便宜。

然而,真正的问题是,构建卫星互联网系统所需要的成本是几乎不可能被预测到的。“要测试这一概念是非常困难的,除非能够实际构建一套这样的网络,”William Ostrove说道,他是Forecase International公司的航空国防分析师,“然而构建这样的网络本身就十分昂贵。”

当然,无论是SpaceX,还是OneWeb,都有可能成功创造出一个实惠的卫星互联网服务,实现全世界上网。但是任重道远,在这场“军备竞赛”中,他们很可能需要为此砸进去数十亿美元。

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